Helyum yaşadığımız evren de en çok bulunan ikinci elementtir, ancak aynı zamanda geçicidir. ve bu nedenle tutulması gerçek anlamda zordur. 1868 yılında güneş koronasının spektrumunda sarı bir çizgi olarak keşfedilmiştir ve adını, Yunan güneş tanrısı olan Helios’tan aldı. Amerika Birleşik Devletleri Jeolojik araştırmaları’nın baş kimyacısı olan William Hillebrand cleveite olarak bilinen uranyum içeren bir kayadan, gaz çıkarttı. ancak elinde ne olduğunu anlamadan önce dikkatini başka bir yere çevirdi. University College London’da kimya profesörü olan William Ramsay, 1895’te Hillebrand’ın raporunu okudu, yerel bir dükkandan bir miktar kleveit satın aldı, asitle işlemden geçirdi, bir gaz çıkardı, spektrumunu gördü ve elinde helyum olduğunu fark etti. Daha önce argon bulmuş olan ve daha sonra üç gaz daha bulan Ramsay, yakında Nobel Kimya Ödülü de dahil olmak üzere onurlarla ödüllendirilecekti.

Ramsay’in keşfettiği birkaç unsur eylemsizdi ve bu nedenle çok az bilimsel ilgi gösterdi. Bu durum 1902’de Montreal’deki McGill Üniversitesi’nde çalışan Frederick Soddy ve Ernest Rutherford’un toryumun kendiliğinden argona dönüştüğünü gördüklerinde değişti. Soddy, eski simyacıların amaçlarını hatırlatarak, bu olay dönüşümü olarak adlandırdı. Nisan 1903’te, şimdi Londra’da Ramsay ile birlikte çalışan Soddy, radyumun helyuma dönüşümünü gördü. Radyoaktif bozunma olarak da bilinen bu olay, sezonun kimyasal sansasyonuydu. Daha da önemlisi, alfa parçacıklarını ve helyum atomlarını birbirine bağlayan çok önemli bir faktör ve nükleer enerjinin gelişiminde önemli bir adım olacaktır.

Daha sıradan bir düzeyde, Ramsay, dönüşümle helyumun bir laboratuarda oluşturulabileceğini ve daha sonra sınırlı bütçelerle kolejlere ve kimyagerlere sunulabileceğini fark etti. Ocak 1904’te, Doğu Londra’daki bir kimya firmasının sahibi Thomas Tryer, her biri güçlü bir kutuda paketlenmiş ve her biri yalnızca bir gineye mal olan 100 cc helyum ve argon numunesi teklif ediyordu. New York City’deki Columbia Üniversitesi’nden gelen, yukarıda resmedilen Smithsonian’daki helyum örneği bu türdendir. Ramsay’in 1904’te Columbia’yı iki kez ziyaret ettiğini biliyoruz – bir kez Kimya Endüstrisi Derneği’nin bir toplantısı için ve bir kez de onur derecesi almak için – ve ev sahiplerine bu örneği bu vesilelerden birinde verdiğinden şüpheleniyoruz. Columbia Üniversitesi’ne yapılan bu iki ziyaret arasında Ramsay, St. Louis’deki Louisiana Satın Alma Sergisini ziyaret etti.

Ramsay ve Tryer cam tüplerde küçük miktarlarda helyum paketlerken, diğer kimyagerler Kansas’taki bir fışkırtıcıdan çıkan gazlarda önemli miktarda helyum buluyorlardı. Büyük ve kolayca erişilebilen doğal kaynaklarla Amerika Birleşik Devletleri dünyanın önde gelen helyum üreticisi haline geldi. Bu arzın çoğu askeri balonlara, keşif balonlarına ve diğer havadan hafif uçaklara gitti. Günümüzde helyum, bilimsel ve tıbbi amaçlar ve parti balonları için bir soğutucu olarak önemlidir.